El reino protista agrupa especies muy diversas, principalmente unicelulares. Algunos son productos de sucesivas endosimbiosis, como por ejemplo las algas verdes. Las algas conforman un importante subgrupo dentro de los protistas y su principales caracteristicas es el pigmento que les da color. Las algas mas comunes en agua dulce son las verdes (Chlorophyta, Euglenophyta y Dinophyta) y doradas (Clase Bacillariophyceae). Son fotoautotrofas, es decir que utilizan pigmentos, luz y compuestos inorgánicos para sintetizar compuestos de carbono. Pero también existen los que incorporan compuestos de carbono por otro medio: los heterótrofos. 
Existe un grupo de protistas particular, que utiliza el sílice ¡uno de los minerales mas abundantes del planeta! para “fabricar” parte de su estructura. Las diatomeas son las más conocidas por utilizar sílice para formar sus valvas o frústulo. Un caso de estudio muy interesante son las diatomeas y otros protistas de ambientes acuáticos proglaciales de la Region de Magallanes. Los organismos de estos ambientes están asociados a glaciares y  han sobrevivido al calentamiento de los últimos veinte mil años.